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Asteróides

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No primeiro dia de janeiro de 1801, Giuseppe Piazzi descobriu um objeto que ele primeiro pensou ser um novo cometa. Mas depois que sua órbita foi melhor determinada estava claro que não era um cometa mas algo como um planeta pequeno. Piazzi nomeou isto Ceres, em homenagem à deusa Siciliana dos grãos. Foram descobertos três outros corpos pequenos nos anos seguintes (Pallas, Vesta, e Juno). Ao final do século 19 havia várias centenas.

Foram descobertos várias centenas de milhares de asteróides e lhes foram dados nomes provisórias então. Outros milhares são descobertos cada ano. Há indubitavelmente centenas de milhares mais que são muito pequenos para serem vistos da Terra. Há 26 asteróides conhecidos maiores que 200 km em diâmetro. Nosso censo dos maiores está agora bastante completo: nós provavelmente conhecemos 99% dos asteróides maiores que 100 km em diâmetro. Daqueles entre 10 e 100 km nós catalogamos a metade. Mas nós sabemos muito pouco sobre os menores; há provavelmente mais que um milhão de asteróides na faixa de 1 km.

A massa total de todos os asteróides é menor que a da Lua.

11 cometas e asteróides já foram explorados por espaçonaves, são eles: sobrevôo da ICE no Cometa Giacobini-Zinner. Missões múltiplas de sobrevôo no Cometa Halley. A Giotto (redirecionada) para o Cometa Grigg-Skellerup. Sobrevôo da Galileo nos asteróides Gaspra e Ida (e no satélite de Ida, Dactyl). Sobrevôo da NEAR-Shoemaker no asteróide Mathilde a caminho da órbita e pouso em Eros. Sobrevôos da DS-1 no asteróide Braille e no Cometa Borrelly. Sobrevôo da Stardust no asteróide Annefrank e recente coleta de amostras do Cometa Wild 2. Para o futuro nós podemos esperar: A Hayabusa (MUSA-C) ao asteróide Itokawa, a Rosetta ao Cometa Churyumov-Gerasmenko, Deep Impact ao Cometa Tempel 1, e Dawn para orbitar os asteróides Vesta e Ceres.

243 Ida e 951 Gaspra foram fotografados pela astronave Galileo em seu caminho para Júpiter. A missão NEAR voou para 253 Mathilde (esquerda) no dia 27 de junho de 1997 e enviou muitas imagens. eros A NEAR (agora rebatizada como "NEAR-Shoemaker") entrou em órbita ao redor de 433 Eros (direito) em janeiro de 1999 e enviou uma valiosa coleção de imagens e dados. Ao término de sua missão ela realmente pousou em Eros.

O asteróide maior é sem dúvida 1 Ceres. Ele tem 933 km em diâmetro e contém aproximadamente 25% da massa de todos os asteróides combinados. O próximo maior são 2 Pallas, 4 Vesta e 10 Hygiea que estão entre 400 e 525 km de diâmetro. Todos os outros asteróides conhecidos tem menos que 340 km.

Há algum debate sobre a classificação dos asteróides, cometas e luas. Há muitos satélites planetários que provavelmente são melhor entendidos como asteróides capturados. As luas minúsculas de Marte, Deimos e Phobos, as oito luas externas de Júpiter, a lua externa de Saturno, Phoebe, e talvez algumas das luas recentemente descobertas de Saturno, Urano e Netuno são mais parecidos com asteróides que com as luas maiores. (A imagem composta no topo desta página mostra Ida, Gaspra, Deimos e Phobos aproximadamente em escala).

Asteróides são classificados em vários tipos de acordo com os espectros deles (e conseqüentemente a composição química deles) e albedo:

  • tipo C, inclui mais que 75% de asteróides conhecidos: extremamente escuro (albedo 0.03); semelhante a meteoritos de chondrite carbonados; aproximadamente a mesma composição química que o Sol menos hidrogênio, hélio e outros voláteis;
  • tipo S, 17%: relativamente luminoso (albedo .10 - .22); níquel-ferro metálico misturado com ferro e silicatos de magnésio;
  • tipo M, a maioria do resto,: luminoso (albedo .10 - .18); puro níquel-ferro.
  • Também há uma dúzia ou mais de tipos raros.
Por causa das influências envolvidas nas observações (por exemplo os escuros tipo C são mais difíceis de ver), as porcentagens acima podem não ser representativas da verdadeira distribuição de asteróides. (Há hoje em dia vários tipos de classificação em uso.)

Há poucos dados sobre as densidades dos asteróides. Mas sentindo o efeito Doppler nas ondas de rádio que voltam a Terra da NEAR devido ao (muito leve) empuxo gravitacional entre asteróide e espaçonave, a massa da Mathilde pode ser estimada. Surpreendentemente, sua densidade se mostra não ser muito maior que a da água, sugerindo que ele não é um objeto sólido mas uma pilha compactada de escombros.

Os asteróides também são categorizados pela posição deles no sistema solar:

  • Cinturão principal: localizado grosseiramente entre Marte e Júpiter entre 2 - 4 UA do Sol; dividido ainda nos subgrupos: Hungarias, Floras, Phocaea, Koronis, Eos, Themis, Cybeles e Hildas (batizados em homenagem ao asteróide principal do grupo).
  • Asteróides próximos à Terra (NEAs): aqueles que chegam perto da Terra
    • Atens: eixo semimaior menor que 1.0 UA e distância de afélio maior que 0.983 AU;
    • Apollos: eixo semimaior maior que 1.0 UA e distância de periélio menor que 1.017 AU
    • Amors: distância de periélio entre 1.017 e 1.3 UA;
  • Troianos: localizados perto dos pontos de Lagrange de Júpiter (60 graus à frente e atrás de Júpiter em sua órbita). Várias centenas destes asteróides são agora conhecidos; é calculado que podem haver mil ou mais ao todo. Curiosamente, há muitos mais no ponto de Lagrange dianteiro (L4) do que no traseiro (L5). (Também pode haver alguns asteróides pequenos nos pontos de Lagrange de Vênus e Terra (veja a Segunda Lua de Terra) isso também é conhecido às vezes como Troianos; o 5261 Eureka é um "Troiano de Marte").
Entre as concentrações principais de asteróides no Cinturão Principal estão regiões relativamente vazias conhecidas como as Falhas de Kirkwood. Estas são regiões onde o período orbital de um objeto seria uma simples fração do de Júpiter. É muito provável que um objeto em tal uma órbita seja acelerado por Júpiter para uma órbita diferente.

Existem também alguns "asteróides" (chamados de "Centauros") no sistema solar exterior: o 2060 Chiron (também conhecido como 95 P/Chiron) orbita entre Saturno e Urano; a órbita do 5335 Damocles varia desde perto de Marte até além de Urano; o 5145 Pholus orbita de Saturno até além de Netuno. Existem provavelmente muitos mais, mas tais órbitas que cruzam planetas são instáveis e elas certamente serão perturbados no futuro. A composição destes objetos é provavelmente está mais próxima dos cometas ou dos objetos do Cinturão de Kuiper do que dos asteróides ordinários. Em particular, Chiron é classificado agora como um cometa.

4 Vesta foi estudado recentemente pelo HST (esquerda). É um asteróide particularmente interessante que parece ser diferenciado em camadas assim como os planetas terrestres. Isto insinua alguma fonte de calor interna além do calor liberado pelos rádio-isótopos de vida longa que sozinhos seriam insuficientes para derreter um tão objeto pequeno. Também há uma gigantesca cratera de impacto que expõe o manto abaixo da crosta externa de Vesta.

Embora eles nunca sejam visíveis a olho nu, muitos asteróides são visíveis com binóculos ou telescópios pequenos.

Tabela de asteróides

Alguns asteróides e cometas são listados abaixo para comparação. (a distância é a distância máxima ao Sol em milhares de quilômetros; massas em quilogramas).
   Nome      Distância   Raio    Massa  Descobridor   Data
---- ---------  --------  ------  -------  ----------  -----
2062 Aten        144.514     0,5     ?      Helin       1976
3554 Amun        145.710       ?     ?      Shoemaker   1986
1566 Icarus      161.269     0,7     ?      Baade       1949
433  Eros        172.800 33x13x13           Witt        1989
1862 Apollo      220.061     0,7     ?      Reinmuth    1932
2212 Hephaistos  323.884     4,4     ?      Chernykh    1978
951  Gaspra      330.000       8     ?      Neujmin     1916
4    Vesta       353.400     265  3,0x1020  Olbers      1807
3    Juno        399.400     123     ?      Harding     1804
15   Eunomia     395.500     136  8,3x1018  De Gasparis 1851
1    Ceres       413.900     466  8,7x1020  Piazzi      1801
2    Pallas      414.500     261  3,18x1020 Olbers      1802
243  Ida         428.000      35     ?      ?           1880?
52   Europa      463.300     156     ?      Goldschmidt 1858
10   Hygiea      470.300     215  9,3x1019  De Gasparis 1849
511  Davida      475.400     168     ?      Dugan       1903
911  Agamemnon   778.100      88     ?      Reinmuth    1919
2060 Chiron    2.051.900      85     ?      Kowal       1977

Mais sobre asteróides

Questões em aberto

  • Por que é todos esses asteróides em vez de um planeta entre Marte e Júpiter?
  • Que mecanismo ou mecanismos são responsáveis pela diferenciação dos asteróides em tipos metálicos e rochosos?
  • Por que é mais asteróides Troianos no ponto L4 de Júpiter do que no ponto L5?
  • 4 Vesta é realmente diferenciado? Qual é a sua história geológica?
  • Como os asteróides são empurrados de suas órbitas 'normais' para órbitas que cruzam a Terra? Qual é a probabilidade de um cometa grande ou asteróide colidir com a Terra a qualquer momento?

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Copyright © 1994-2017 by William A. Arnett; última atualização: 02/10/2010


Traduzido por Luis Gustavo Gabriel