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Cometas

cometa kohoutek

Ao contrário dos outros corpos pequenos no sistema solar, os cometas são conhecidos desde a antiguidade. Há registros chineses do Cometa Halley desde pelo menos 240 AC. A famosa Tapeçaria de Bayeux que comemora a Conquista normanda de Inglaterra em 1066 descreve uma aparição do Cometa Halley.

A partir de 1995, foram catalogados 878 cometas e as órbitas deles calculadas pelo menos grosseiramente. Destes, 184 são cometas periódicos (períodos orbitais com menos de 200 anos); alguns dos restante são indubitavelmente periódicos também, mas as órbitas deles não foram determinadas com precisão suficiente para dizer com certeza.

Os cometas Às vezes são chamados de bolas de neve sujas ou "bolas de lama frias". Elas são uma mistura de gelos (água e gases congelados) e poeira que por alguma razão não foram incorporadas aos planetas quando o sistema solar foi formado. Isto os faz muito interessante como amostras da história primitiva do sistema solar.

Quando eles estão próximos ao Sol e ativos, os cometas têm várias partes distintas:

  • núcleo: relativamente sólido e estável, na maior parte formado por gelo e gás com uma pequena quantidade de poeira e outros sólidos;
  • coma: nuvem densa de água, gás carbônico e outros gases neutros sublimados do núcleo;
  • nuvem de hidrogênio: enorme (milhões de km de diâmetro) mas uma cobertura muito escassa de hidrogênio neutro;
  • cauda de poeira: com até 10 milhões de km de extensão, composta de partículas de poeira muito pequenas arrancadas do núcleo pelos gases escapando; esta é esta é a parte mais visível de um cometa a olho nu;
  • cauda de íon: até várias centenas de milhões de km de extensão, composta de protoplasma e marcada pelos raios e linhas causadas pelas interações com o vento solar.

Os cometas são invisíveis exceto quando eles estião próximos do Sol. A maioria dos cometas tem órbitas altamente excêntricas que os levam além da órbita de Plutão; estes são vistos uma vez e então desaparecem durante milênios. Somente os cometas de curto e médio período (como o Cometa Halley), ficam dentro da órbita de Plutão por uma fração significantiva de suas órbitas.

Depois de 500 ou mais passagens perto do Sol a maioria do gelo e gás de um cometa é perdido, restando apenas um objeto rochoso muito parecido como um asteróide (Talvez a metade dos asteróides próximos à Terra sejam cometas "mortos"). Um cometa cuja órbita o leva para perto do Sol muito provavelmente se chocará com um dos planetas ou o Sol ou será lançado para fora do sistema solar por uma passagem muito próxima (especialmente com Júpiter).

Sem dúvida o cometa mais famoso é o Cometa Halley mas o SL 9 fez um "sucesso enorme" durante uma semana no verão de 1994.

Chuvas de meteoros às vezes acontecem quando a Terra passa através da órbita de um cometa. Algumas acontecem com grande regularidade: a chuva de meteoros conhecida como Perseides acontece todos os anos entre 9 e 13 de agosto quando a Terra passa através da órbita de Cometa Swift-Tuttle . O Cometa Halley é a fonte da chuva de meteoros Orionidas em outubro.

Muitos cometas são descobertos primeiro por astrônomos amadores. Já que os cometas são mais luminosos quando perto do Sol, eles são normalmente visíveis somente ao amanhecer ou no pôr-do-sol. Cartas mostrando as posições no céu de alguns cometas podem ser criadas com um programa de planetário.

Mais sobre cometas

Questões em aberto

  • O que acontece a cometas depois que eles perdem seus materiais voláteis?
  • Que mecanismo(s) perturba os cometas no local de origem deles na Nuvem de Oort para órbitas que os levam ao interior do sistema solar?
  • Era um cometa ou que outra coisa que causou a bola de fogo de Tunguska na Sibéria central em 1908?
  • Era um cometa ou um asteróide que causou a cratera de Chicxulub no Iucatã (e provavelmente causou a extinção dos dinossauros)?
  • A missão Stardustirá trazer amostras de um cometa para estudo em laboratórios terrestres.

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Copyright © 1994-2017 by William A. Arnett; última atualização: 02/10/2010


Traduzido por Luis Gustavo Gabriel